El Teniente, la mayor mina subterránea del mundo, busca extender su vida...

El Teniente, la mayor mina subterránea del mundo, busca extender su vida útil

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Desde que se iniciaron operaciones en 1905, El Teniente ha crecido como una verdadera ciudad subterránea que extiende sus tentáculos por un cerro de 2.200 metros de altura, cerca de la ciudad de Rancagua, unos 80 km al sur de Santiago.

“Sólo para tener idea: Chile tiene 4.200 kilómetros de largo y aquí hay 4.500 kilómetros de largo de túnel que se han hecho durante más de 100 años de trabajo”, ilustra Baldo Prokurica, ministro de Minería de Chile, en una reciente visita al yacimiento, tras asumir su cargo el pasado 11 de marzo.

Y seguirá creciendo. La propietaria de El Teniente, la estatal minera Codelco -la mayor productora de cobre del mundo con el 11% de la oferta total- está expandiendo el yacimiento.

Con una inversión de 3.900 millones de dólares, NNM busca garantizar medio siglo más la producción actual que se eleva a 450.000 toneladas de cobre anuales.

“Hemos avanzado un 47% del proyecto y nos falta la mitad (…) Lo que estamos haciendo es la reposición de esta mina y que va a durar 50 años”, dice André Sougarret, gerente general de la mina El Teniente.

Con la ampliación, la mina tendrá una superficie de más de 2 millones de kilómetros cuadrados y 2.020 millones de toneladas de reservas que le permitirán seguir funcionando mucho tiempo, pues en sus 113 años de vida sólo se ha explotado el 20% de los recursos conocidos.

Chile es el mayor productor de cobre del mundo con un tercio de la oferta total.

– Tecnología y seguridad –

La minería de pico y pala ya es parte de la historia de esta mina de cobre, la más antigua de Chile en actividad. Desde el año pasado, la mayoría de las faenas están automatizadas. En particular la perforación, que se controla desde una central de operaciones situada en Rancagua, a unos 20 km.

Sentados en sillas con controles en los posabrazos, como si de un simulador se tratara, una decena de operarios manejan a la distancia con destreza las máquinas perforadoras que observan en las pantallas. Otros se encargan de la seguridad.

La automatización ha reducido el trabajo de los mineros. Unos 500, divididos en dos turnos, trabajan en tareas como el manejo y conducción de retroexcavadoras, camiones y el tren, además de la seguridad o la alimentación.

En toda la división de El Teniente, que además incluye un yacimiento a tajo abierto, fundiciones, concentradoras de mineral, seguridad, oficinas administrativas y servicios, trabajan cerca de 10.000 personas entre personal propio y de empresas externas.